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最古老化石證明35億年前地球已有生命

時間:2017-12-26 16:41:53    來源:科技日報    

據報道,地球上的生命究竟是何時出現的?這是個讓科學家頭疼的“終極問題”。最近,美國科學家通過對西澳大利亞約35億年前的一塊巖石中發現的微化石進行分析后得出結論說,生命早在35億年前就已在地球上出現。這塊化石是迄今發現的最古老化石,也是目前地球上生命最早期的直接證據。

最新研究由加州大學洛杉磯分校古生物學教授威廉姆·斯科普和威斯康星大學麥迪遜分校地球科學教授約翰·瓦雷領導,他們借助巖石上的微化石獲得了上述發現。他們使用二次離子質譜儀(SIMS),從每個微化石中的碳-13中分離出碳-12,并測量出兩者的比例。瓦雷說:“碳同位素比率的差異與其形狀有關,如果它們不是生物的話,就沒有理由有這樣的相關性,它們的C-13/C-12比例是生物學和代謝功能的特征。”

斯科普表示,研究結果表明,這些化石包含一個原始的多樣化生物群體,包括依賴太陽產生能量的光養細菌,產生甲烷的古細菌(Archaea)以及消耗甲烷的γ-變形菌,甲烷被認為是氧氣出現之前,地球早期大氣的重要組成部分。研究發表在19日出版的《美國國家科學院院刊》上。

所謂微化石是肉眼看不見的化石,1993年,斯科普首次在《科學》雜志撰文描述了這種化石,他們主要通過化石獨特的圓柱形和絲狀形狀來確定它們。2002年,斯科普又發表了關于其生物身份的進一步證據。但批評者認為,微化石只是奇怪的礦物質,只是看起來像生物標本。然而,瓦雷說,新發現使這些懷疑偃旗息鼓。微化石確實是生物的。

斯科普說,像這樣的研究表明,生命在宇宙中可能很常見。而且,更重要的是,早在35億年前,地球上就有生命出現。此外,瓦雷團隊2001年的研究表明,早在43億年前,地球上就有液態水存在,那時,地球也才剛剛形成2.5億年。

總編輯圈點

三十幾億年的石頭保存下來就不容易,化石就更為稀有。然而,今年在格陵蘭和加拿大拉布拉多,都發現了三十幾億年前的疑似生物遺跡的石頭。一些微型的石墨點被檢測后,認為來源于生物。而此次澳大利亞的新發現更是鎖定了兩種早期菌類。如果科學家判斷正確,那么生命在地球上出現是一個長期和緩的演進過程,也會比較容易地出現在環境溫和的其他星球。

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